Tard dans la nuit du 24 avril 2015, Brayan Valle, 19 ans, se tenait dans un champ agricole à 800 mètres au nord de la frontière mexicaine près de Calexico, en Californie. Lorsqu’un drone lancé au Mexique sortit de l’obscurité, Valle a utilisé un contrôleur radio pour commander l’avion multirotor de qualité commerciale pour larguer un paquet de sept livres enfermé dans du papier bulle. Alors que Valle récupérait le paquet, le drone est retourné au Mexique.

Dans un processus qui a pris des heures à se terminer, le drone mexicain est revenu trois fois pour déposer des faisceaux supplémentaires de sept livres. Avec le quatrième et dernier paquet dans un sac à dos, Valle s’est dirigé vers l’autoroute 98, où il a signalé son nouvel ami, Jonathan Elias, 18 ans. Jetant le sac à dos dans le coffre de la voiture d’Elias, Valle sauta sur le siège avant et la paire partit. Aucun d’eux ne savait que des agents des douanes et de la protection des frontières américaines (CBP) les avaient ramassés sur une caméra à distance. Lorsque les agents du CBP se sont arrêtés et ont fouillé leur voiture, ils ont trouvé 28,55 livres d’héroïne, d’une valeur de près de 1,5 million de dollars. Bien que les adolescents se soient retrouvés en prison, le drone et son pilote côté mexicain ont fait une escapade propre. Valle et Elias ont été reconnus coupables lors de la première saisie d’un narcodrone, un véhicule sans équipage transportant des drogues illicites du Mexique vers les États-Unis.

Le narcodrone typique est petit et peu coûteux, comme les quadricoptères disponibles chez Best Buy et Walmart pour quelques centaines de dollars, mais certains contrebandiers aériens sans pilote sont des avions à six et huit moteurs, comme ceux utilisés dans le cinéma hollywoodien, et peuvent coûter plus de 5000 $ et transporter jusqu’à 35 livres. Personne ne sait combien de narcodrones traversent la frontière chaque jour et personne ne sait comment les empêcher de venir.

Tim Bennett est le gestionnaire de programme pour la sensibilisation au domaine aérien à la Direction des sciences et de la technologie du Département de la sécurité intérieure. Son travail est consacré à la détection, au suivi et à la lutte contre les drones. Les narcodrones, dit-il, sont «un nouveau gros problème auquel nous devons tous faire face. Ce n’est pas seulement le DHS [Department of Homeland Security]. C’est dans toutes les agences de notre gouvernement et dans tous les gouvernements du monde. »






Le soldat Jacob Ellington de la Garde nationale de l’Arizona surveille les caméras des douanes et de la protection des frontières près de Yuma. Attraper un narcodrone en action est souvent plus une coïncidence qu’une compétence.

(Armée américaine / Sgt Jim Greenhill)

Au cours des années 80, les petits les avions chargés de cocaïne ou de marijuana sont devenus notoires pour le saut de vagues au-dessus du golfe du Mexique ou l’esquive des cactus alors qu’ils traversaient la frontière mexicaine – volant sous le radar en route vers des aéroports endormis, des pistes d’atterrissage clandestines et des zones de largage désertes. À l’époque, les cartels colombiens dominaient le commerce de la drogue et les groupes criminels mexicains étaient essentiellement des intermédiaires. Alors que la «guerre contre la drogue» s’intensifiait, les forces de l’ordre américaines ont réagi avec des radars sophistiqués capables de détecter les soi-disant «Cocaine Cowboys». Les cartels colombiens se sont estompés sous une pression flétri, et les intermédiaires mexicains ont développé leurs propres cartels et ont commencé à produire et à expédier de l’héroïne, de la marijuana et de la méthamphétamine. Bien que les passeurs et leurs techniques aient changé, la frontière sud est restée la principale voie d’importation de drogues.

Les nouveaux cartels ont utilisé des tunnels climatisés et des bateaux semi-submersibles, mais ces approches nécessitent des investissements technologiques importants et beaucoup de temps pour devenir opérationnels. Les contrebandiers ont également poursuivi la méthode éprouvée d’employer une «mule» pour transporter des drogues à travers la frontière, mais ces employés exigent des réductions de bénéfices et des paiements par voyage, et présentent le risque de témoigner aux autorités lors de négociations de plaidoyer s’ils sont capturés. À titre de comparaison, les 5000 $ pour un drone représentent un changement de poche dans le monde de la drogue, et un drone ne révèle rien sans une expertise judiciaire sophistiquée.






Avant l’arrivée des drones, les passeurs amenaient leur cargaison par bateau, qui peut transporter beaucoup plus de charge utile, mais peut être facilement suivi par radar. Environ 2000 livres de cocaïne ont été saisies lors de ce buste de 2019.

(USCG)

La contrebande aérienne est peut-être aussi ancienne que les avions, mais ce n’est qu’en 2013, lorsque la firme chinoise DJI a sorti son premier drone grand public, le quadcopter Phantom, que la nouvelle menace a décollé. Parce que les drones DJI étaient peu coûteux et faciles à piloter, peu de temps après leur apparition, des rapports ont commencé à apparaître dans la presse sur leur utilisation pour transporter des téléphones portables et de petites quantités de drogues à travers les clôtures dans les cours de la prison. Les autorités frontalières, cependant, n’étaient pas préoccupées par la tendance: les drones étaient trop petits pour transporter une charge utile importante.

Mais en janvier 2015, lorsqu’un drone de qualité commerciale chargé de drogue est tombé du ciel nocturne à Tijuana, la photo du narcodrone a pris un nouveau tournant. L’hexacoptère DJI Spreading Wings S-900, conçu pour la photographie et le cinéma professionnels, s’est écrasé dans le parking d’une épicerie de Tijuana, juste en face de la ville californienne de San Ysidro. La police mexicaine a récupéré plus de six livres de méthamphétamine d’une valeur marchande approchant les 43 000 $. Quatre mois plus tard, Valle et Elias ont été capturés.

En 2017, le CBP a entendu un drone voler au-dessus de lui alors qu’il traversait la barrière frontalière près de San Ysidro et l’a suivi dans un quartier résidentiel. Les agents ont capturé Jorge Edwin Rivera, 25 ans, avec 13 livres de méthamphétamine. Le drone de Rivera, retrouvé caché sous un buisson, était un DJI Matrice 600 à 5 000 $; le Matrice est le plus grand drone de DJI, et le package récupéré par Rivera a porté sa charge utile maximale. Il a déclaré aux enquêteurs qu’avant son arrestation, il avait été impliqué dans cinq ou six autres accouchements au cours des six mois précédents. Rivera a été condamné à 12 ans de prison.






Les agents d’immigration et des douanes ont retiré des paquets de marijuana d’un tunnel sophistiqué de passeurs de drogue sous la frontière en 2011.

(ICE / Rob Rogers)

Malgré ces incidents, les responsables affirment qu’ils ne peuvent que deviner l’ampleur de l’activité de narcodrone.

Robi Sen travaille le long de la frontière avec des fonctionnaires fédéraux depuis 2006 et travaille actuellement comme consultant en intelligence artificielle et en autonomie pour des clients gouvernementaux et commerciaux. « Nous avons beaucoup de preuves physiques et la preuve qu’il y a beaucoup de ces vols de drogue avec des drones », explique Sen. « Mais en raison du manque de méthodologie, et d’un manque de capteurs et d’observateurs formés, nous ne pouvons pas savoir quelle taille le problème est. Mais ce que nous avons vu suggère que le problème est beaucoup plus important que personne ne le pense. »

Certains experts suggèrent que jusqu’à mille drones pourraient traverser la frontière chaque semaine, mais tout le monde n’est pas d’accord. Un agent du CBP basé le long de la frontière sud-ouest, s’exprimant officiellement parce que les agents ne sont pas autorisés à commenter publiquement, a réagi avec incrédulité: «Des centaines à des milliers de vols? Sensationnel. Je pense que vous parlez à la mauvaise personne. Je ne pourrais même pas vous en dire cinq en moyenne par mois ou cinq par semaine. « 

Le siège du CBP a enregistré 170 incidents signalés au cours des cinq dernières années, mais la patrouille frontalière n’a pas révélé le nombre de drones récupérés ou saisis, le nombre d’incidents ayant entraîné des arrestations et des condamnations, le type et la quantité de drogues récupérées, le lieu où les incidents ont eu lieu , et quel type de drones étaient impliqués.

Parmi les incidents enregistrés, au moins 84 se sont produits en 2018 et 2019. Selon plusieurs sources qui ont travaillé avec des narcodrones récupérés, les données d’un seul avion ont révélé des centaines de vols transfrontaliers. En d’autres termes, un seul narcodrone aurait pu franchir plus de passages frontaliers que tous les incidents reconnus par le CBP.

Jim Reed est le directeur et l’agent spécial responsable de l’El Paso Intelligence Center (EPIC) de la US Drug Enforcement Administration, une opération qui fait appel à 21 agences gouvernementales différentes pour se concentrer sur les menaces dans l’hémisphère occidental, en particulier, le long de la frontière sud-ouest des États-Unis. . C’est un vétéran de la DEA de 30 ans qui vit et travaille le long de la frontière depuis 2015. Les narcodrones, dit Reed, «sont si difficiles à suivre que je ne pense pas que quiconque puisse donner un bon nombre solide» du nombre de personnes qui traversent le frontière.

Alors même que les forces de l’ordre maîtrisent l’existence de narcodrones, les passeurs deviennent de plus en plus sophistiqués. Selon une source, qui a demandé à parler publiquement afin de discuter d’informations sensibles, les adversaires utilisent des drones leurres qui agissent comme un détournement, attirant des agents du CBP vers un faux site de dépôt, tandis qu’un autre narcodrone effectue en toute sécurité la chute réelle ailleurs.

Tout aussi alarmant, les articles de presse indiquent l’apparition de narcodrones à voilure fixe, qui peuvent transporter plus, voler plus loin et se déplacer plus rapidement que leurs homologues à voilure tournante. En 2016, un drone à voilure fixe démonté a été retrouvé enterré sur une plage colombienne avec 286,6 livres de cocaïne. La police a déclaré que l’avion pouvait transporter jusqu’à 22 livres de cocaïne jusqu’à 62 miles. Au Mexique, les cartels auraient expérimenté des drones à voilure fixe importés et, selon un rapport publié en 2014 dans le journal mexicain l’universel, ont commencé à construire leur propre.

David Kovar, qui travaille dans le domaine de la criminalistique numérique et de la cybersécurité depuis les années 1990, a contribué à établir le domaine de la criminalistique des drones. Il a « enquêté sur une série de vols liés à la contrebande de drogue à la frontière », mais refuse de discuter des détails. Selon Kovar, «les passeurs de drogues et probablement les passeurs humains utilisent activement [narcodrones] le long de la frontière sud à des fins diverses. Il s’agit simplement de surveillance: quelles routes sont ouvertes, quelles routes sont fermées. Les drones sont incroyablement bons pour ce genre d’activité. »






Les drones, comme Matrice 600 de DJI, deviennent rapidement l’ennemi public numéro un des agents américains qui tentent d’arrêter le flux de drogues illégales. Ils sont furtifs et, selon la plupart des estimations, abondants, et ils peuvent utiliser des caméras pour surveiller la frontière avant de faire une chute.

(Courtoisie Hasselblad.com)

Au Air Marine Operations Center du CBP (AMOC) à Riverside, en Californie, les signaux radar de partout au pays sont affichés sur des écrans muraux massifs. Selon le directeur adjoint de l’AMOC, Mike Pullman, «nous surveillons tout» – presque tous les avions survolant les États-Unis. Les radars utilisés à AMOC ont été «conçus par le [Federal Aviation Administration] comme système de sécurité et système de gestion du trafic. La majorité de notre système de capteurs est hérité de la FAA, que ce soit un radar d’approche, ASR [airport surveillance radar]ou DoD [Department of Defense] Radars à courte et longue portée. Tout cela fait partie du pays et nous surveillons tout cela. »

Les radars FAA et DoD sont principalement conçus pour suivre les avions à grande vitesse à haute altitude. En ce qui concerne les narcodrones, ces radars sont largement inefficaces. « Petit [radar] la section transversale, à basse vitesse et à basse altitude est très, très difficile à détecter », explique Pullman.

Lorsque les Cocaine Cowboys étaient un problème dans les années 1980, l’US Air Force a établi une chaîne de radars d’observation et les a suspendus dans le ciel à des ballons captifs le long de la frontière. Connus aujourd’hui sous le nom de système de radar aérostatique captif (TARS), les radars à base de ballons s’étendent des Florida Keys à la côte du Texas et en Californie. Selon une publication du CBP, TARS s’est avéré si efficace dans la détection des vols bas qu’il a permis de réduire le nombre de vols illégaux d’aéronefs pilotés d’un maximum de 8 500 par an à moins de 50. Mais même TARS est confronté à des drones volant à basse altitude.

Les TARS et les autres radars AMOC fonctionnent dans les fréquences des bandes L et S, avec des longueurs d’onde idéales pour détecter les petits avions, mais trop grandes pour voir de petits drones. Mais de nouveaux radars spécialement conçus pour les petits drones, qui opèrent dans les fréquences plus élevées de la bande X, deviennent disponibles. Bien qu’ils aient une portée plus courte que les radars AMOC, ils sont très mobiles et peuvent être déployés à partir de véhicules en plus d’être installés dans des positions permanentes.

Mais les ondes radar réfléchissent mal les objets non métalliques. « Le problème que nous constatons avec le radar », explique David Kovar, « est que, à mesure que de nouveaux matériaux composites arrivent, vous pouvez remplacer beaucoup de composants métalliques de sorte que la section efficace du radar diminue. » Les filtres logiciels empêchent également les drones d’apparaître sur les écrans radar: leur taille, leur vitesse et leur altitude les font ressembler à des oiseaux, que les radars sont programmés pour ignorer.

Hormis les radars, l’une des meilleures méthodes pour repérer les drones consiste à détecter les transmissions radio qui contrôlent un drone et les transmissions vidéo renvoyées au pilote. Ces transmissions peuvent être utilisées pour localiser le pilote et suivre l’avion, mais de nombreux drones peuvent voler de manière autonome en utilisant la navigation par point de cheminement GPS, il peut donc n’y avoir aucun signal de contrôle à suivre.

Les drones ont également un son distinctif et dans les zones calmes, les systèmes acoustiques peuvent être efficaces. Dans les environnements urbains, cependant – où les narcodrones connus ont été découverts – les bruits omniprésents de la vie urbaine limitent l’efficacité de la détection acoustique. Il en va de même pour les détecteurs sismiques qui peuvent capter les vibrations infimes d’un drone qui passe.

Malgré les limitations, les systèmes radar existants semblent être la meilleure option. Mais une longueur de frontière infiniment petite est sous la couverture de radars de détection de drones. «Nous recevons des rapports de [narcodrones]», Explique Pullman d’AMOC. « Mais nous ne savons pas ce que nous ne savons pas. »






Pendant Black Dart, une équipe de contre-drones regarde leur système en action. La douane et la patrouille frontalière ont récemment pris livraison de plusieurs systèmes de contre-drones Titan pour des tests opérationnels.

(USAF / Lieutenant Chelsi Spence, Agence de réduction des menaces pour la défense)

Alors maintenant que les narcodrones sont une menace reconnue, que vont faire les autorités à leur sujet?

Selon Tim Bennett, du Department of Homeland Security, un groupe gouvernemental se concentre particulièrement sur la détection des drones et les technologies de lutte contre les drones: la Joint Improvised-Threat Defeat Organisation, mieux connue sous le nom de JIDO. «Ce sont eux qui organisent à peu près toutes les discussions», explique Bennett.

JIDO a été créé pendant la guerre en Irak pour contrer la menace d’engins explosifs améliorés. Désormais membre de la Defense Threat Reduction Agency, JIDO a commencé à organiser des conférences contre les drones en 2010, appelées Black Dart. Les événements de plusieurs jours ont lieu dans des installations militaires à travers le pays et comprennent de nombreuses agences gouvernementales, ainsi que des groupes d’entreprises et universitaires désireux de montrer leurs technologies de contre-drone. Bien que les rassemblements Black Dart aient un fort objectif militaire, bon nombre des technologies démontrées peuvent être appliquées contre les menaces civiles. (JIDO n’a pas répondu aux demandes d’entrevue.)

Une façon d’arrêter un drone est une attaque électronique contre les communications radio d’un drone, qui sont dans les bandes de fréquences pour le WiFi. Mais les lois fédérales actuelles empêchent le brouillage du signal en raison de son impact sur les communications civiles. Pour la même raison, les signaux de brouillage et d’usurpation du système de positionnement mondial (GPS) sont hors de propos car ces signaux sont omniprésents dans la vie quotidienne. Attaquer le GPS dans un environnement urbain entraverait les premiers intervenants, les camions de livraison et les équipes de construction – pour ne nommer que quelques-uns des groupes qui seraient touchés – et compromettrait la sécurité des avions pilotés, en particulier des avions de ligne.

Arrêter un drone dans une zone de combat est moins compliqué car il n’y a pas de telles restrictions légales. Les lasers, les armes antiaériennes, le brouillage, l’usurpation, les micro-ondes, les filets et les drones kamikazes sont des armes valables pour les militaires. Aucune de ces options n’est le long de la frontière, où un accident de narcodrone incontrôlé pourrait avoir des conséquences désastreuses.

« Vous ne savez tout simplement pas ce qu’ils transportent dans ces choses », explique Reed de DEA. En utilisant un kilo de fentanyl comme exemple, il dit: «Quand vous faites le calcul là-dessus, vous regardez entre 200 000 et 500 000 personnes qu’un kilogramme pourrait faire une overdose ou tuer. Si quelque chose comme ça tombait dans le ciel dans une zone urbaine, ce serait une catastrophe. »

«Il n’existe actuellement aucun [drone] contre-mesures d’atténuation », a déclaré un porte-parole du CBP, mais en septembre 2019, le CBP a annoncé l’achat de six des systèmes de contre-drone Titan de Citadel Defense, qui détectent et attaquent les communications par radiofréquence des drones, pour des tests opérationnels le long de la frontière en Californie, en Arizona et au Texas. Les tests n’ont pas encore commencé, mais le porte-parole du CBP dit que l’agence espère commencer au printemps ou en été. Les brouilleurs ne sont que la dernière étape de la bataille en évolution entre les contrebandiers et la justice.



Le nouveau DJI Mavic C’est là que le prochain DJI « Mavic » entre en jeu. Il semble être le parfait point médian entre le Mavic Mini et la série Mavic 2 axée sur le consommateur. Beaucoup des écroulement que nous pouvons posséder constatées dans le Mavic Mini et d’autres détail devraient être traitées a l’intérieur du nouveau DJI Mavic. Il est pratiquement garanti que le Mavic aura la capacité de prendre des photos en 4K et en RAW. Il semble également que le Mavic aura des détecteurs latéraux, des capteurs arrière, des capteurs avant. Le nouveau Mavic ressemble à la conception du Mavic 2, plus grand, et du phare d’atterrissage inférieur.